El sonido del Super Heavy made in LA

Entrevista a Ned Douglas

A finales de mayo, aprendimos que Dave Stewart (Eurythmics) se había asociado con Mick Jagger para crear SuperHeavy, un “súper grupo” (como lo indica el nombre) internacional que reúne los dos artistas con Joss Stone, Damian Marley y AR Rahman (compositor de bandas sonoras, en particular la de Slumdog Millionnaire). Tuvimos el privilegio de entrevista a Ned Douglas, arreglador/programador e ingeniero del sonido principal en los estudios de Dave Stewart, que se encargó de la mayor parte de las grabaciones para este proyecto. ¡Algo que queremos compartir con Ustedes, así, gratis!

Ned Douglas & Dave Stewart
Hola Ned. Eres el ingeniero principal en el estudio de Dave Stewart, “Weapons of Mass Entertainment” en Hollywood y también te encargas de la realización de las programaciones. He leído que habías utilizado la unidad de Summing Dangerous D-Box en la grabación de este proyecto. ¿Cómo y por qué quisiste instalar este módulo en el estudio de Dave?

Trabajo cono Dave desde hace un rato, aproximadamente 15 años, como ingeniero y arreglador. Dave es increíblemente creativo ; es realmente interesante y apasionante trabajar a su lado. Cuando nos mudamos de estudio el año pasado, decidí que nos íbamos a deshacer de la mesa de mezcla. La mayoría del tiempo, los faders quedaban a cero y me parecía una enorme pérdida de espacio. Lo bueno con la D-Box, es que me permite conservar un elemento analógico en la cadena de audio, y también me deja un acceso rápido a todo lo que es talkback, volumen de los auriculares y niveles de summing.

¿Cómo nació esta idea de formar un “súper grupo”?

Dave trabaja desde hace mucho tiempo con Mick Jagger y la idea de montar esta súper-banda nació hace aproximadamente tres años, después de una sesión que hicieron juntos. Ya habíamos trabajado con Mick y Joss Stone en la banda sonora de la película Alfie, y sabíamos que sonaban bien juntos. A Damian (Marley, N. de la R.) y AR Rahman los contactamos porque querían crear un proyecto musical realmente internacional y diversificado. Se reunieron todos en una sesión de dos semanas en el Studio Henson (antiguamente los estudios A&M en Hollywood, N. de la R.) en las cuales se han “desembrollado” los temas ; todas las canciones fueron escritas en estudio y nacieron de jams con el grupo. El resto del álbum se terminó en varios países y estudios (incluso en un bote y en una isla caribeña) y sí, estuve involucrado en todo este proyecto. ¡Asegurar la continuidad de este proyecto fue toda una misión!

¿Con tantas sesiones de grabación, cómo lograste conservar un sonido y un ambiente global coherente?

En realidad, tras estas dos semanas de jams, logramos grabar la mayoría de los temas, la parte rítmica quedó casi la misma en todas las canciones (parte rítmica asegurada por el baterista y el bajista de Damian). En la mayoría de las grabaciones de hicimos fuera del estudio, estas pistas ya habían sido mezcladas (gracia al ingeniero Cliff Norrel) en sesiones de Pro Tools que salían en estéreo, casi sin ningún plug-in. Hablando claro, tenía la posibilidad de instalarme en cualquier lugar con un computador portátil y tener las mezclas tal cual, como las había escuchado la última vez, mientras tenía un acceso rápido a varias partes. La mayoría de lo que grabamos fuera de Henson fueron vocales, pero algunas canciones, por ejemplo “Beautiful People” y “Warning People” fueron programadas y montadas en mi computador portátil, y grabadas más tarde con la banda.

¿Para este proyecto, tuviste que grabar instrumentos poco común o gestionar momentos raros en la grabación?

AR Rahman tiene una configuración interesante: utiliza un controlador MIDI que se llama el Continuum y que permite tocar entre las notas de la gama cromática. El controlador está conectado a un módulo de sonidos indio (se me olvidó el nombre), pero que tiene la configuración MIDI más singular que jamás haya visto. ¡A pesar de todo, le saca cosa realmente buenas!

Ned Douglas - Superheavy
Grabaste a Joss Stone y Mick Jagger en el estudio Weapons of Mass Entertainment. ¿Puedes describirnos la cadena de audio que utilizaste para estos dos cantantes de excepción?

Para grabar a Joss y a Mick, he utilizado un U67 vintage y un compresor Avalon a válvulas. En general no uso EQ ni comprimo mucho durante la toma sonora.

Vamos a hablar un poco de ti... En el pasado fuiste músico/programador y realizador. ¿Cuándo y cómo empezaste a realizar? ¿Cómo llegaste a ser ingeniero del sonido?

En realidad, hace casi veinte años, me fui a una escuela de ingenieros de sonido en Londres (la SAE) que me enseño las bases de lo que sé ahora y empecé cómo asistente. Empecé muy rápido a programar secuencias, gracias a Digital Performer, porque era uno de los pocos softwares que podías encontrar para Mac en aquella época, y tenía también algunos módulos MIDI. Todavía me gustan los samplers “hardware” como el AKAI S1100, aunque no los hayan utilizado desde hace muchos años ; hay algo sobre el hecho de tocar los potenciómetros y los botones que me falta.

Excepto a Dave, tu lista de clientes es bastante impresionante, con créditos como arreglador para Mick Jagger, Katy Perry y No Doubt. ¿Cuál fue tu trabajo con estos artistas y qué material utilizaste?

Tuve la oportunidad de estar implicado desde el principio del proceso de escritura de las canciones con estos artistas, y no necesariamente en el contexto “tradicional” de trabajo en estudio. Tengo un pequeño home studio que me permite grabar y arreglar cuando nace una idea, lo que significa que uno puede trabajar en condiciones realmente tranquilas, y resulta una ventaja preciosa cuando uno escribe canciones. En general, abro Digital Performer que utilizo con la MOTU Traveller y una combinación de plug-ins: me encanta lo que hace Spectrasonics, y en particular el Omnisphere por todo lo que es de teclados y sintes ;  las posibilidades sonoras es increíble y me gusta mucho cuando uno tiene acceso rápido a los sonidos, visto que puedo retocarlos según mis necesidades. Lo uso mucho para la escritura y la pre-producción, cuando se tienen que hacer las cosas rápido y es importante para mí hacerlo sonar rápido y fácilmente.

En cuanto a los sintetizadores orientados al “analógico”, me gustan mucho los plug-ins de Rob Papen. También utilizo BFD para las baterías “live” y mi biblioteca de muestras en Mach Five. Los productos que hacen Native Instruments son realmente buenos, la gama de instrumentos “tradicionales” y de sintes que uno puede manipular en todos los sentidos es bastante consistente.

También uso plug-ins menos conocidos como el Sonic Charge Micro Tonic y Synplant. Para las cuerdas, uso las bibliotecas EastWest ; para los pianos, Ivory y Trillian para los bajos. También tengo un (Muse Research) Receptor que hace funcionar mis plug-ins, lo que es realmente conveniente cuando me voy de viaje porque permite aliviar los recursos del procesador de mi computador.

Una vez definidas mis ideas, empiezo a apilar las pistas y a construir el arreglo. Utilizo principalmente Digital Performer porque integra herramientas que son realmente buenas (como Autotune) y funciona bien con el MIDI, pero también uso ProTools porque es un estándar que uso para muchas otras cosas. En mi cabina tengo una 896 MOTU con dos 8Pre, un Avalon y una 1176 con un previo Focusrite, me da para grabar correctamente. En cuanto a los plug-ins, utilizo mucho lo de UAD, las modelizaciones de los EQ y compresores son realmente buenas y suenan muy bien.

Cuando empieza a tomar forma el tema, vamos a un estudio más grande para terminar la canción, añadirle baterías “reales” y overdubs. Trabajando así, logramos capturar el “ambiente” inicial que uno tiene cuando empieza a escribir, y lo guardamos hasta la mezcla final.

También tienes créditos como ingeniero para otros grandes artistas, como Ringo Starr por ejemplo. ¿Qué parte de tu tiempo ocupa tu trabajo como ingeniero, en comparación con el de arreglador? ¿Existe una separación estricta entre estas dos ocupaciones o es todo eso parte del proceso de producción, en tu opinión?

La mayor parte de mi trabajo está centrada alrededor del arreglo y de la programación, y por supuesto, eso a veces requiere que grabe voces, guitarras y realice mezclas... Pero para mí, ser ingeniero “de verdad” significa estar detrás de un SSL y colocar los micrófonos frente a una batería, una orquesta, una banda completa... y no es algo que hago hoy en día, aunque siempre me guste trabajar con grandes ingenieros y músicos de sesión.

En el último proyecto de Stevie Nicks (la cantante de Fleetwood Mac, entre otros, N. de la R.), casi te encargaste de....¡todo! De los teclados a la grabación, pasando por ProTools y el arreglo... ¿Te ves como un realizador (“producer”) o trabajas de esta manera porque lo permiten las herramientas actuales, o se debe a restricciones de tiempo, de presupuesto...?

Me gustó mucho el proyecto de Stevie y tenía un ingeniero excelente conmigo, Scott Campbell. Así que podía realmente concentrarme en la programación y estar seguro de que iban a sonar como lo quería, mientras que él, de su lado, hacía de modo que sonara bien el grupo, esperando que el resultado final sea superior a la suma de cada parte. Una gran parte del trabajo con Stevie se hizo en su casa ; era un entorno muy bueno que nos permitió trabajar con tranquilidad. Las herramientas que tenemos a disposición hoy en día nos permitieron realizar todo el proceso de escritura y de grabación de las voces ahí, pero con una configuración seria y costosa.

Ned Douglas - Superheavy
¿Hay algo que intentas realizar en cada proyecto en el cual trabajas? ¿De un punto de vista artístico, técnico o humano, cuáles son los aspectos de la producción musical que más privilegias?

Con Dave Stewart aprendí una cosa, es que el ambiente - “the vibe” es sin duda el elemento más crucial en estudio ; Dave esta dotado para eso. No hay nada peor para matar un buen ambiente como esperar a causa de problemas técnicos. Es esencial, para mí, ser capaz de interpretar las ideas de los artistas rápido y hacer de modo que suenen bien, sin problemas. En resumen: los artistas dan lo mejor de sí mismos cuando están relajados y que se divierten ; si eso implica que tengamos que grabar a alguien con su salón con un SM58 para sacarle la mejor interpretación, es que así se debe hacer, sobre todo cuando se escriba/pre-produzca. No obstante, la lección más importante que haya aprendido es: ¡siempre estar en Record!

¿Cuál es tu mejor recuerdo en estudio? ¿Y la peor de tus pesadillas técnicas?

Siempre es una experiencia mágica cuando uno puede asistir a las pre-producciones de grandes artistas y compositores y tuve esta gran oportunidad. Empezar el día con nada, excepto una sesión vacía, y terminarla con una canción, creada desde... el aire... ¡Nunca te cansas de eso!

Por cierto, de un punto de vista técnico, trabajar en Jamaica no fue una cosa fácil: electricidad inestable, altavoces destrozados, y más... ¡Hasta acabar alquilándole un sound system a un DJ local cuando trabajamos con Shakira ahí!

Sólo para terminar: ¿Puedes decirnos cuáles son las máquinas sin las cuales no podrías vivir?

¡Mi Mac, evidentemente! Mi Kaoss Pad, que es muy divertido para crear efectos. Mi teclado portátil M-Audio, mi interfaz MOTU y mi biblioteca de muestras. ¡Con eso, estoy equipado para cualquier proyecto!

¡Muchas gracias Ned!

 

 

Entrevista traducida en español por Banshee in Avalon